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Saprolegnia: causas, síntomas y medidas de prevención

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By Milthon Lujan

Saprolegnia es un tipo de hongo que puede ser perjudicial para la salud de tus peces, salamandras o camarones, y podría ser mortal si no se trata a tiempo.

En los peces de agua dulce, principalmente los peces ornamentales, y en los peces estuarinos (Vajargah y Majidiyan, 2022), los hongos del género Saprolegnia son causantes de la enfermedad conocida como Saprolegniasis o la «enfermedad de algodón».

Entre las enfermedades micóticas de peces de agua dulce la enfermedad de la Saprolegniasis es una de las enfermedades de mayor importancia económica (Lone y Manohar, 2018); en este sentido, debes conocer las principales causas, síntomas y tratamientos.

En este artículo queremos brindarte algunos consejos para prevenir, identificar o tratar la «enfermedad de algodón», antes de que se convierta en un problema que pueda afectar el bienestar de tus peces, crustáceos o anfibios.

¿Qué es la Saprolegnia?

Saprolegnia es un género que reúne a muchas especies de hongos que viven en el agua dulce o salobre, y pueden infectar a los peces, anfibios y crustáceos (Kumar et al, 2020).

Saprolegnia crece mejor en aguas con temperaturas entre 3 a 33 oC y puede prosperar incluso cuando los niveles de oxígeno son bajos.

Las colonias de Saprolegnia crecen como hilos de algodón en el cuerpo o branquias de los peces o en sus huevos (Vajargah y Majidiyan, 2022), y son generalmente de color blanco, aunque pueden volverse grises en presencia de bacterias u otros desechos que hayan quedado atrapados en la masa fibrosa.

Los oomicetos del género Saprolegnia causan la enfermedad saprolegniasis en los peces, con pérdidas considerables, especialmente en la acuicultura de agua dulce (Korkea et al., 2022) o agua salobre (<2.8 ppm de salinidad), debido a que el daño en la piel o las branquias expone a los peces a ataques secundarios de bacterias y otros hongos (Sanders, 2022).

Trusch et al., (2018) describe las estructuras de infección y secreta proteínas efectoras que se trasladan a las células huésped para manipular al huésped.

Tilapia afectada por el hongo Saprolegnia
Tilapia con signos clínicos de saprolegniasis. Fuente: Elgendy et al., (2022).

Taxonomía de Saprolegnia

Reino: Chromista

Filo: Oomycota

Orden: Saprolegniales

Familia: Saprolegniaceae

Género: Saprolegnia

Especies: Saprolegnia aenigmatica, S. anisospora, S. anomalies, S. asterophora, S. australis, S. bulbosa, S. delica, S. diclina, S. eccentrica, S. ferax, S. cf. ferax, S. furcata, S. hypogyna, S. lapponica, S. litoralis, S. longicaulis, S. megasperma, S. milanezii, S. mixta, S. monilifera, S. monoica, S. multispora, S. oliviae, S. parasitica, S. polymorpha, S. racemosa, S. salmonis, S. semihypogyna, S. subterranea, S. terrestris, S. torulosa, S. truncata, S. turfosa, S. unispora

Nombres comunes: moho de agua o moho de algodón

Nombres comunes en inglés: water mold o cotton mold.

La característica común del género Saprolegnia es que presentan zoosporos con flagelos, y pertenecen a la clase Oomycetes en la cual la mayoría de las especies son saprofitas o parásitos.

S. parasitica y S. diclina son oportunistas clásicos y se alimentan de desechos orgánicos de una forma rutinaria.

S. diclina es un oomiceto que infecta los huevos de los animales acuáticos (Hendrik et al., 2013); mientras que S. parasitica es uno de los patógenos de peces más severos, responsables de grandes pérdidas en la industria acuícola en todo el mundo (Kumar et al., 2020) y mata peces de agua dulce (Trusch et al., 2018) silvestres o de acuario.

Causas de la aparición del hongo Saprolegnia

Aunque se desconoce la causa exacta de la saprolegnia, se cree que ocurre cuando hay un deterioro de la calidad del agua en tu estanque o pecera; y cuando el sistema inmunológico de los peces se debilita, pueden causar una infección.

Es importante destacar que las esporas de Saprolegnia están presentes en todas partes; cuando los huevos o los peces se lastiman las heridas son colonizadas por el hongo.

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Esto puede ser causado por una variedad de factores, como la mala calidad del agua, cambios en la temperatura o los niveles de pH, hacinamiento, estrés, lesiones e incluso una dieta inadecuada. Al respecto, Sanders (2022) describe las tres principales causas para los peces de acuario:

  • Pobre calidad del agua: Los peces que nadan en agua contaminada o de mala calidad son más vulnerables a las enfermedades.
  • Temperatura inapropiada: Los cambios repentinos de la temperatura del agua pueden causar un incremento de las infecciones por el hongo.
  • Peces inmunosuprimidos: Una mala alimentación puede afectar el sistema inmunológico de los peces; sin embargo, algunas especies de peces son más susceptibles que otros.

Conocer las diferentes causas y factores de la saprolegnia te ayudará a prevenir la aparición de la enfermedad saprolegniasis en tu acuario o tanque.

Síntomas de la Saprolegniasis – “Enfermedad del algodón”

La enfermedad de la Saprolegniasis, también conocida como la “enfermedad del algodón”, es causada por los oomicetos del género Saprolegnia, y se inicia como pequeñas infecciones locales y luego se propagan ampliamente por todo el cuerpo, e incluso pueden causar grandes lesiones en 24 horas. En los casos más graves, los peces pueden morir en pocos días.

Los oomicetos también son importantes patógenos en los huevos de peces. La infección inicialmente se inicia en los huevos no fertilizados y muertos que actúan como medio de cultivo para las especies de Saprolegnia.

  • Manchas blancas en la piel o aletas de los peces
  • Desprendimiento de las aletas
  • Hinchazón en el cuerpo
  • Pérdida de apetito
  • Debilidad y pérdida de energía
Lesiones de Saprolegnia parasitica en salmónidos. Fuente: CSIC
Lesiones de Saprolegnia parasitica en salmónidos. Fuente: CSIC

Diagnóstico de la saprolegniasis

El diagnóstico de la saprolegniasis se basa en los signos clínicos macroscópicos típicos como hilos de algodón de hifas en la piel, branquias y otras superficies de peces o huevos infectados.

Por otro lado, las preparaciones húmedas del micelio de lesiones muestran hifas grandes, ramificadas y no septadas.

Korkea et al (2022) validaron un ensayo de PCR cuantitativa en tiempo real (qPCR) publicado anteriormente para confirmar la presencia de S. parasitica en peces y en el agua mediante la cuantificación de ADN ambiental (eDNA).

Saprolegnia en anfibios

Muchos anfibios son conocidos por sufrir la muerte de sus embriones como consecuencia de las infecciones por saprolegnia (Fernández et al., 2008); el hongo coloniza las lesiones en la piel pre-existentes en anfibios acuáticos (O’Rourke y Rosenbaum, 2015).

En salamandras, como los ajolotes, las lesiones causadas por la saprolegnia suelen ser nódulos oscuros elevados; sin embargo pueden estar ulcerados, y también pueden causar debilitamiento y pérdida de peso.

Fernández et al., (2008) reporta a la especie S. diclina como causante de las infecciones de Saprolegnia en los embriones de “sapo corredor” (Bufo calamita) en las áreas montañosas del centro de España.

¿Cómo prevenir la saprolegniasis en tus peces?

Las medidas de prevención de la enfermedad del algodón incluyen el mantenimiento de los tanques de crianza y estar atento a posibles lesiones o afecciones que puedan provocar una infección por el hongo Saprolegnia.

A continuación te brindamos unas recomendaciones generales:

  • Mantener una buena calidad del agua: por ejemplo: temperatura, pH
  • Evitar sobrepoblación: Emplea la densidad de cultivo (número de peces) de acuerdo a las dimensiones de tu tanque.
  • Brindar un alimento de calidad que cubra las necesidades nutricionales de tus peces
  • No alimentar en exceso
  • Evita la acumulación de materia orgánica en el acuario o tanque.
  • No usar herramientas o alimentos de otros acuarios

Tratamiento de la Saprolegniasis

El tratamiento para la enfermedad de algodón depende del tipo de pez, la gravedad de la infección y el tamaño del área infectada.

Para casos leves, a menudo es suficiente elevar la temperatura en el tanque y mantener una buena calidad del agua. En casos más severos, pueden ser necesarios medicamentos antimicóticos.

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Vajargah y Majidiyan (2022) destacan que en el caso de los peces (truchas, salmones, tilapia, carpas, etc) que son consumidos por las personas se recomienda emplear sólo sal.

A continuación te presentamos los diferentes tipos de tratamiento que vienen siendo investigadores y empleados para tratar la saprolegniasis:

Tratamientos químicos

Por su parte, Kumar et al., (2020) encontraron que el triclosán (aprobado por la FDA de EEUU) era más eficaz con una concentración inhibitoria mínima (MIC100) de 4 μg/ml.

Para peces de acuario (bettas, guppy, goldfish) el verde malaquita es más efectivo; sin embargo, este químico está prohibido en algunos países por sus efectos carcinogénicos y mutagénicos en humanos y peces (Kumar et al., (2020). Si lo vas usar, primero consulta el marco legal.

Para controlar la enfermedad, Vajargah y Majidiyan (2022) recomiendan utilizar un 0.3% de sal en inmersiones prolongadas; sin embargo, esto no es práctico en los peces de cultivo.

En el caso de los huevos de salmones, Ali et al., (2014) emplearon ácido bórico como una medida profiláctica y para curar la infección del algodón en huevos fertilizados y larvas con saco vitelino. No se observan signos de saprolegniasis en las tilapias del Nilo (Oreochromis niloticus) tratadas con ácido bórico a concentraciones superiores de 0.4 g/L (Ali et al., 2019).

Asimismo, Tedesco et al., (2018) reporta que en pruebas in vitro el ácido benzoico y el ácido yodoacético mostraron los mejores resultados, y que los productos a base de ácido acético y ácido peracético, en combinación con peróxido de hidrógeno, son candidatos prometedores.

Tratamientos biológicos

Lone y Manohar (2018) reportan que Actinobacteria, del género Frondihabitans (Microbacteriaceae) inhibe la adherencia de Saprolegnia a los huevos del salmón.

Tratamientos con plantas

Ashraf et al., (2020) reportan que los extractos etanólicos de “granada” Punica granatum y “tomillo” Thymus vulgaris exhibieron una eficacia potencial en la supresión del crecimiento micelial de S. diclina a una concentración de 0,5 mg/ml. En el mismo sentido, ALsafah y AL-Faragi (2017) reportan que la suplementación de la alimentación de la carpa común (Cyprinus carpio) con “tomillo” mejora la inmunidad de los peces ante el desafío de Saprolegnia.

Por su parte, Nardoni et al., (2019) reportan que los aceites esenciales de “Litsea” Litsea cubeba, “citronela” Cymbopogon flexuosum y “pera del Bey” Citrus bergamia, en pruebas in vitro, pueden ser de interés para controlar la Saprolegnia.

Mehrabi et al., (2019) concluyen que el uso 15 gramos del polvo de Aloe vera (Aloe barbadensis) por kilogramo de alimento en trucha arcoíris (Oncorhynchus mykiss) reduce la mortalidad de los peces infectadas con Saprolegnia.

Algunos especialistas suelen recomendar antibióticos, junto con antimicóticos, para tratar las infecciones bacterianas secundarias que se originan a partir del ataque del hongo.

Incluso después del tratamiento, es importante continuar monitoreando a sus peces en busca de signos de infección recurrente y actuar rápidamente si ocurren.

Algunas recomendaciones generales son:

  • Cambiar parcialmente el agua del acuario
  • Usar productos químicos específicos para tratar hongos
  • Aislar a los peces infectados

Conclusión

Saprolegnia es un hongo que puede ser perjudicial para la salud de tus peces ornamentales en el acuario, y si eres piscicultor, de tus peces de cultivo. Conocer los síntomas, cómo prevenirlo y tratarlo es importante para garantizar la salud de tus peces y mantener un acuario saludable.

Según los investigadores, la prohibición del uso del verde malaquita y el incremento de la producción acuícola ha permitido el incremento de las saprolegniasis. Los científicos están a la búsqueda de tratamientos que sean efectivos y con menor impacto al medio ambiente, en esta carrera se viene probando una serie de productos químicos y de extractos de plantas.

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Wikipedia. 2021. Saprolegnia

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