Algas

Las macroalgas son más que comida

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By Milthon Lujan

Noruega.- Los productos del kelp tienen el potencial de proveer grandes oportunidades para ganar dinero, pero necesitamos conocer más sobre estas posibilidades antes de poder usarlas.

En corto, “queremos usar más las sustancias contenidas en el kelp” dijo el profesor Finn Lillelund Aachmann del Departamento de Biotecnología y Ciencia de los Alimentos en el Norwegian University of Science and Technology (NTNU).

El alginato es una de las sustancias extraídas de las algas y es, con mucho, la más conocida. Este azúcar se usa en más de 600 productos, y venderlo no es un problema. Se usa en helados, en varios geles y para disminuir los síntomas del reflujo ácido.

Sin embargo, más de la mitad de la materia seca, y el valor, de las algas se devuelve al mar. Los investigadores creen que deberíamos poder remediar esto.

Construyendo una plataforma compartida

El interés de Noruega en el uso de algas ha fluctuado a lo largo de los años. Justo después de la Segunda Guerra Mundial, hubo un gran interés en mapear los recursos noruegos. Hoy, nuestra necesidad de recursos renovables nos está impulsando a centrar nuestra atención nuevamente en el mar.

Con el fin de obtener una mejor visión general de las posibilidades de las algas, los científicos de varias instituciones en Noruega trabajan juntos para recopilar información que pueda ser relevante para la investigación sobre el uso de las algas-

“Esta será una plataforma de conocimiento, que abordará todos los aspectos de las algas marinas, desde cosecharlas y llevarlas a tierra hasta obtener un producto terminado” dijo Aachmann. “De esta manera, podremos utilizar mejor la experiencia de los demás, lo que creará una dinámica completamente diferente en nuestro trabajo”.

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La Norwegian Seaweed Biorefinery Platform reunirá información sobre las oportunidades para utilizar las materias primas extraídas de las algas. ¿Qué aplicaciones ven los científicos? ¿Qué nuevos productos? ¿Qué exactamente necesitamos investigar? ¿Qué se interpone en el camino de un producto que termina en el mercado? Estas son algunas de las preguntas que la plataforma planea abordar.

“Es difícil predecir qué aplicaciones tendrán todos los diferentes productos de las algas en el futuro, pero nuestra experiencia es que un conocimiento sólido de la interacción entre la estructura y la función es importante para crear buenos productos y aplicaciones” manifestó Aachmann.

Estamos hablando de una estrecha cooperación con la industria y otros actores sociales, a pesar de que la industria no será propietaria de los resultados de la investigación.

Descartando la mayor parte de los recursos

En Noruega, la mayor parte de las algas que se utiliza es cosechada de la naturaleza. Cada año, se alrededor de 200 000 toneladas de kelp, principalmente Laminaria hyperborea y Ascophyllum, también conocida como kelp noruego. Sin embargo, esta cantidad no representa más del 2.5% del crecimiento anual de la pradera de kelp, así que las oportunidades de cosechar más de manera sostenida es considerable.

“La cosecha puede ser difícil. Se lleva a cabo con barcos, a veces con mal tiempo y en condiciones difíciles” dijo Aachmann.

El kelp consiste de 80-90% de agua por peso. De la materia seca que queda, el alginato representa alrededor del 40%, mientras los residuos se retornan al mar, donde no causa ningún daño pero tampoco es rentable para nadie. Fucoidan, otro tipo de azúcar del kelp que es usado como suplemento alimenticio, también se utiliza en un grado muy limitado.

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Nuevas oportunidades sostenibles

El interés en el cultivo de kelp ha aumentado en los últimos años y podría ser un importante recurso sostenible para Noruega.

A diferencia de la macroalga Laminaria, extraer alginato de las variedades cultivadas de algas azucaradas (Saccharina latissima) y algas aladas (Alaria esculenta) aún no es una empresa rentable. Actualmente, estas especies solo se utilizan para alimentos en diversas formas, como refrigerios, aditivo de alimentos, entre otros.

“Esperamos abordar más posibilidades en la plataforma de algas. Otras especies pueden volverse más relevantes para su cultivo en el futuro, y eso también es parte de lo que investigaremos” manifestó Aachmann.

NTNU gestionará el trabajo en la plataforma de conocimiento, SINTEF Industry, SINTEF Ocean, NMBU, Nofima y Møreforskning son las otras instituciones de investigación involucradas. El Research Council of Norway está contribuyendo con NOK 34 millones a la plataforma de conocimiento durante cinco años. Las instituciones participantes contribuirán con NOK14 millones.

Contacto:
Finn Lillelund Aachmann
Department of Biotechnology and Food Science
finn.l.aachmann@ntnu.no
+47 73593317 +47 97954859
Kjemi 4, 4-125, Gløshaugen, Sem Sælands vei 6 

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