Genética

Proponen nuevas reglas para la clasificación de algas marinas

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By Milthon Lujan

EE.UU. – Un equipo de biólogos y ecólogos evolutivos, dirigido por un investigador de la Florida State University, tiene una nueva idea sobre cómo los científicos deben clasificar las especies de algas.

La profesora asistente de ciencias biológicas de la FSU, Sophie McCoy, y su equipo están proponiendo definiciones formales para las especies de algas y subcategorías para que las comunidad investigadora las discuta: recomienda que las algas se clasifiquen primero por el ADN y luego por otros rasgos.

El estudio, que incluye colaboraciones con Stacy Krueger-Hadfield, profesora asistente de biología en la University of Alabama en Birmingham, y Nova Mieszkowska, investigadora en la Marine Biological Association en el Reino Unido, fue publicado en la Journal of Phycology.

“Las especies de algas evolucionaron por separado de otros linajes, por lo que se basa en el ADN, pero también debemos tener en cuenta las diferencias en su ecología, como su apariencia o su papel en el medio ambiente” dijo McCoy.

El artículo científico fue publicado como una propuesta, en lugar de ofrecer respuestas definitivas, y el equipo espera que la comunidad científica en general lo comente e inicie una discusión sobre la temática.

Las algas son importantes debido a que producen aproximadamente la mitad del oxígeno en el mundo, destacó McCoy. La humanidad depende de las algas, al igual que toda la red alimentaria del océano.

Los científicos han establecido formas para definir las especies de animales, como determinar la capacidad de un organismos para producir descendencia viable que puede reproducirse subsecuentemente. Por ejemplo, un caballo y un burro pueden crear una mula, pero una mula no puede reproducirse. Eso ayuda a clasificar a caballos y burros como especies separadas. Pero este tipo de categorización no funciona bien para las algas porque tienen etapas de vida únicas y complejas, y muy a menudo se cruzan con otras especies de algas.

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“En lugar de tener un ‘árbol de especies’, como un árbol genealógico, las algas tienen una red” dijo McCoy.

Esa complejidad ha dificultado la formalización de categorías para clasificar las especies de algas. Algunos científicos podrían clasificar la descendencia de dos especies de algas como una nueva especie distinta, mientras que otros no. O algunos podrían clasificar las especies de algas por ADN, mientras que otros la clasifican por sus características físicas.

“No todos estamos usando las mismas reglas, entonces, ¿estamos realmente mirando diferentes razas o poblaciones y luego las llamamos especies?” preguntó McCoy. “Dependiendo de cómo aplicamos estas reglas, la cantidad de especies podría aumentar o disminuir”.

La Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza es el inventario más completo del mundo sobre el estado de conservación global de las especies biológicas. La lista roja de la UICN ayuda a los científicos a evaluar el riesgo de extinción de una especie. Entonces, cómo una especie es definida, cambia la percepción de la biodiversidad y conservación, dijo.

Más allá de la conservación, las catástrofes, desde las floraciones algales en los cursos de agua hasta la destrucción de los arrecifes de coral, podrían mitigarse discutiendo y aclarando la clasificación de las especies de algas. McCoy indicó que algunos de los misterios que rodean a este tipo de crecimiento probablemente estén relacionados con la falta de identificación uniforme.

“Si separamos o agrupamos especies por error, simplemente no vamos a entender cómo los diferentes tipos de algas están respondiendo a la contaminación o al cambio climático” dijo la científica.

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Este cambio filosófico en lo que significa ser una especie es un punto de partida para McCoy y el equipo. Además de iniciar una conversación, ella planea realizar una investigación para construir el concepto durante el próximo año.

Reference (open access):
Sophie J. McCoy, Stacy A. Krueger‐Hadfield, Nova Mieszkowska. 2020. Evolutionary phycology: Towards a macroalgal species conceptual framework. Journal of Phycology. https://doi.org/10.1111/jpy.13059 

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