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Repensar la esmoltificación: ¿Son óptimos los métodos tradicionales para el salmón?

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By Milthon Lujan

Smolt de salmón del Atlántico. Fuente: Nofima
Smolt de salmón del Atlántico. Fuente: Nofima

La industria acuícola del salmón del Atlántico se esfuerza por producir smolts más grandes y más saludables para un mejor rendimiento después de la transferencia al agua de mar. La smoltificación es una etapa crucial en la que el salmón se adapta a la vida de agua salada.

Tradicionalmente, se utilizan fotoperiodos artificiales para desencadenar la smoltificación en el salmón. Sin embargo, a pesar de décadas de investigación, garantizar una calidad óptima de los smolts sigue siendo un desafío en la industria.

Los investigadores de la The University of British Columbia y de la Harvard University examinaron los efectos de fotoperiodos artificiales sobre las tasas metabólicas de grandes salmones del Atlántico de tres tamaños diferentes (alrededor de 150 g, 500 gy 1200 g) antes y después de la transferencia de agua de mar.

Puntos clave de la esmoltificación

  • El tratamiento con fotoperíodo es crucial para inducir la esmoltificación en salmones jóvenes antes de la transferencia al agua de mar.
  • El aumento del tamaño de los smolts está relacionado con una mejor supervivencia en agua de mar, incluso sin tratamiento con fotoperíodo.
  • La tasa metabólica, medida por el consumo de oxígeno, refleja las necesidades energéticas de los peces y puede verse afectada por la esmoltificación y la transferencia a agua de mar.
  • Los smolts generalmente tienen un mayor consumo de oxígeno que los parr (peces pre-smolt) debido a una mayor actividad y demanda de energía.
  • La transferencia a agua de mar inicialmente reduce el consumo máximo de oxígeno debido a la necesidad de una mayor regulación de iones en las branquias.
  • La tolerancia a la hipoxia (capacidad de sobrevivir con poco oxígeno) es vital para el salmón en corrales de red y puede verse afectada por el tratamiento con fotoperíodo.
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Prácticas actuales

En la actualidad, la práctica estándar es utilizar fotoperiodos artificiales para imitar los cambios estacionales e inducir la esmoltificación en salmones jóvenes antes de transferirlos al agua de mar. Este proceso generalmente implica un período de «invierno» con horas de luz más cortas, seguido de un cambio repentino a días de «verano» más largos.

Si bien son efectivos para desencadenar la smoltificación, estos métodos no han abordado completamente problemas como las altas tasas de mortalidad después de la transferencia de agua de mar.

Buscando mejora

Los investigadores ahora están explorando formas de mejorar la robustez fisiológica del salmón en el momento de la transferencia. Dos áreas clave de investigación son:

  • Tamaño: Los smolts más grandes, incluso sin manipulación artificial del fotoperiodo, exhiben una mayor tolerancia al agua de mar.
  • Tasa metabólica: Medir el consumo de oxígeno (MO2) puede proporcionar información sobre el rendimiento general de los peces.

El estudio

  • Los salmones se criaron bajo luz continua (24L:0D) o se expusieron a un fotoperíodo artificial (8 semanas de 12L:12D seguidas de 4 semanas de 24L:0D) antes de la transferencia de agua de mar.
  • El consumo de oxígeno (MO2), un indicador de la tasa metabólica, se midió en tres etapas:
    • Antes del trasvase de agua de mar (agua dulce)
    • 24 horas después del traslado de agua de mar
    • 1 mes después de la transferencia de agua de mar

Resultados clave

El estudio reporta los siguientes hallazgos:

  • El tratamiento con fotoperíodo (12L:12D) aumentó el consumo mínimo de oxígeno (MO2min) en aproximadamente un 13 % en todos los tamaños y puntos temporales, lo que coincide con tasas metabólicas más altas que normalmente se observan en smolts.
  • Sin embargo, el aumento de MO2min no se debió únicamente al crecimiento y se relacionó con una menor tolerancia a la hipoxia (capacidad reducida para manejar niveles bajos de oxígeno) en la transferencia de agua de mar en salmones medianos y grandes (alrededor de 500 g y 1200 g).
  • La transferencia de agua de mar redujo inicialmente el consumo máximo de oxígeno (MO2max), un indicador potencial de compromiso osmo-respiratorio (equilibrio del consumo de oxígeno y la regulación de iones) en salmones pequeños y medianos (alrededor de 200 gy 500 g), independientemente del tratamiento con fotoperiodo. Este efecto disminuyó después de un mes.
  • El salmón más grande (alrededor de 1200 g) no mostró cambios significativos en MO2max después de la transferencia.
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Implicaciones para la industria salmonera

Este estudio sugiere que los tratamientos tradicionales de fotoperíodo pueden ofrecer beneficios limitados para el rendimiento de los salmones grandes después de la transferencia de agua de mar. De hecho, estos tratamientos podrían incluso tener consecuencias negativas al aumentar la tasa metabólica y la sensibilidad a los niveles bajos de oxígeno.

Estos hallazgos, junto con otras investigaciones recientes, sugieren que las manipulaciones tradicionales del fotoperíodo podrían ser innecesarias para smolts grandes.

Los siguientes pasos

Esta investigación proporciona información valiosa sobre la conexión entre el fotoperíodo, la smoltificación y la tasa metabólica en el salmón del Atlántico. Se necesita más investigación para:

  • Confirmar el vínculo entre los cambios en la tasa metabólica y una mejor supervivencia en agua de mar.
  • Desarrollar estrategias óptimas de fotoperíodo para diferentes tamaños de salmón para mejorar la calidad y la supervivencia de los smolts.
  • Investigar los efectos a largo plazo de la manipulación del fotoperíodo en la salud y el rendimiento del salmón en agua de mar.

Conclusión

Este estudio desafía las prácticas actuales de smoltificación del salmón del Atlántico de gran tamaño. Al reevaluar los métodos tradicionales y explorar nuevos enfoques, la industria puede lograr:

  • Mejor salud y rendimiento de los smolts, lo que conduce a mejores tasas de supervivencia después de la transferencia de agua de mar.
  • Reducción de la dependencia de la manipulación del fotoperíodo, lo que podría conducir a una producción más eficiente y rentable.
  • Desarrollo de prácticas acuícolas más sostenibles que prioricen el bienestar de los peces y la responsabilidad ambiental.

El estudio fue financiado por British Columbia Salmon Restoration and Innovation Fund y MOWI Canada.

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Contacto
Daniel W. Montgomery
Department of Zoology, The University of British Columbia, Vancouver, BC, Canada
Email: danwmont@gmail.com

Referencia
Montgomery, D. W., Zhang, Y., Laronde, D. S., Mackinnon, R., Brauner, C. J., & Richards, J. G. (2024). Exposure to a winter photoperiod to produce large Atlantic salmon smolts (Salmo salar) increases energetic costs and reduces hypoxia tolerance during seawater transfer. Aquaculture, 740746.