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El nuevo rostro de El Niño

Francia.- El Niño se presenta a intervalos de dos a siete años en el Pacífico ecuatorial sembrando el desorden en todo el planeta y también en la economía mundial.     Pero desde hace diez años, su rostro empieza a cambiar. Adquiere cada vez más características de Modoki, “similar, pero diferente” en japonés. Así lo bautizó el equipo nipón que descubrió a este primo más tranquilo, pero que provoca sequías en India y en Australia. En recientes trabajos, se describen las manifestaciones físicas de esta variante de El Niño, cuyo centro presenta un desplazamiento del Este hacia el centro de la cuenca del Pacífico. Como quedaba por analizar sus impactos en el ámbito de la biología marina y su probable influencia en la pesca, los investigadores del IRD y sus socios de los laboratorios Legos (1) y Locean (3) estudiaron sus consecuencias en los primeros eslabones de la cadena alimenticia.

Una menor vida acuática en el centro del Pacífico

Al igual que en los mecanismos físicos, los episodios de tipo Modoki consisten, desde un punto de vista biológico, en un desplazamiento de las manifestaciones del fenómeno. Efectivamente, ya no se percibe, como sucedía durante un evento clásico de El Niño, un empobrecimiento de las aguas en fitoplancton de manera escalonada hacia el Este del Pacífico, sino de manera más localizada en la parte central de la cuenca.

Los oceanógrafos pudieron observar el color del Pacífico gracias a las imágenes satelitales sobre el “color del agua” de 1997 a 2010. El color azul o verde del océano mirado desde el espacio refleja, en efecto, las variaciones de la concentración de clorofila de la superficie. Durante los eventos Modoki acaecidos en 2002-2003, 2004-2005, 2006-2007 y 2009-2010, los científicos observaron en el centro de la cuenca del Pacífico bajos contenidos de clorofila, inferiores a 0,1 mg por m3. Este pigmento verde permite a los vegetales, y principalmente a las algas marinas, llevar a cabo la fotosíntesis. Por tanto, su concentración constituye un indicador de la biomasa de fitoplancton en la superficie del océano. Los valores que se observaron en la parte central de la cuenca durante los últimos eventos de El Niño-Modoki revelan que dichas aguas son pobres en nutrientes necesarios para el desarrollo vegetal y, por ende, para la vida marina.

Cuando El Niño interfiere en el clima

En tiempos ‟normales” arriba del Pacífico, los vientos alisios soplan con fuerza de Este a Oeste, acumulando y encerrando en la parte occidental del océano las aguas calientes y pobres de superficie que constituyen el “warm pool”. Este gigantesco reservorio de agua caliente a más de 28º C alimenta los flujos de calor y de humedad de la mayor parte de la atmósfera terrestre, como si fuera la “bomba de calor” del planeta. Cuando un episodio clásico de El Niño se desata, los vientos alisios disminuyen abruptamente y el fenómeno de upwelling (4), inducido a lo largo del Ecuador por el efecto Coriolis, se desacelera. El inmenso reservorio se extiende entonces en el Pacífico hacia el Este, y las aguas se empobrecen.

Sin embargo, cuando se acerca Modoki, los alisios no disminuyen tanto. En consecuencia, se observa una mínima desaceleración del upwelling ecuatorial y un bloqueo de las aguas del warm pool en la cuenca central, lo que explica un empobrecimiento mucho más localizado en el centro del océano.

Aguas más frías y más ricas en el Este

En otro estudio reciente, realizado en colaboración con investigadores peruanos (2), se demostró que los eventos de tipo Modoki podrían favorecer el fenómeno de upwelling que se produce esta vez en las costas sudamericanas.

En dichos trabajos, el equipo de investigación prestó particular atención a la temperatura superficial del océano, la que se observa continuamente desde el espacio y se simula a partir de un modelo oceánico de alta resolución. Para ello, los científicos analizan las imágenes satelitales en el mar peruano desde 1981 y realizan simulaciones de alta resolución desde 1985. De esta manera, detectan un enfriamiento de las aguas próximas a las costas peruanas, lo que se traduce en un aumento del upwelling, relacionado con el aumento de la frecuencia de los eventos Modoki. Este ascenso de aguas profundas frías y cargadas de nutrientes favorece la productividad de las aguas en la región. La nueva faceta de El Niño podría entonces afectar a los recursos pesqueros en el mar de América del Sur.

En un principio los científicos vieron en Modoki un fenómeno nuevo, pero tras las investigaciones se lo considera hoy como una variante de El Niño. Efectivamente, Modoki no es algo reciente. Los investigadores encontraron su rastro en registros climáticos que se efectuaron a lo largo de los últimos 120 años (6). Sin embargo, si no pudiera establecerse con certeza un vínculo con el cambio climático, su frecuencia podría quintuplicarse de aquí al año 2050 (6). Debido a los grandes episodios clásicos de 1982-1983 y 1997-1998, cayeron las reservas de peces, principalmente peruanas. ¿Qué sucederá con Modoki? Ahora queda por definir con qué magnitud influirá en la pesca.

Notas :

(1) Laboratorio de Estudios en Geofísica y Oceanografía Espaciales (UMR IRD / CNES / CNRS / UPS Toulouse 3)

(2) del LMI Discoh (Imarpe, IGP y Senamhi)

(3) Laboratorio de Oceanografía y Clima: experimentos e informes digitales (UMR IRD / CNRS / MNHN / UPMC París 6)

(4) Un upwelling es una zona en la que las aguas más frías y ricas en nutrientes ascienden hacia la superficie. A lo largo del Ecuador, debido al efecto Coriolis, los alisios arrastran las masas de agua hacia los polos y estas son reemplazadas por aguas profundas.

(5) Instituto del Mar del Perú

(6) Nature, 2009, 461 (7263), p. 511-514. fdi: 010048207(http://www.documentation.ird.fr/hor/fdi:010048207)

Información bibliográfica completa
Radenac Marie-Hélène, Léger F., Singh Awnesh and Delcroix Thierry, Sea surface chlorophyll signature in the tropical Pacific during eastern and central Pacific ENSO events, Journal of Geophysical Research, 2012,117, C04007. fdi:010055078 (http://www.documentation.ird.fr/hor/fdi:010055078).

Dewitte Boris, Vasquez-Cuervo J., Goubanova K., Illig Séréna, Takahashi K., Cambon Gildas, Purca S., Correa D., Gutierrez D., Sifeddine Abdel and Ortlieb Luc: Change in El Niño flavours in 1958-2008: Implications for long term upwelling trend off Peru. Deep Sea Research, 2012, in press. http://dx.doi.org/10.1016/j.dsr2.2012.04.011