La Jolla, EEUU.- ExxonMobil y Synthetic Genomics Inc. anunciaron un avance significativo en una investigación conjunta en la producción de biocombustibles, la misma que incluye la modificación de una cepa de la microalga Nannochloropsis que duplica su contenido de aceite sin inhibir significativamente el crecimiento de la cepa.

Utilizando tecnologías avanzadas de ingeniería celular en Synthetic Genomics, el equipo de investigación modificó una cepa de microalga para incrementar el contenido de aceite del alga de 20 a más de 40%.

Los científicos en el Laboratorio de Synthetic Genomics en La Jolla descubrieron un nuevo proceso para incrementar la producción de aceite mediante la identificación de un interruptor genético que podría ser ajustado para regular la conversión de carbono en aceite en la especie de microalga Nannochloropsis gaditana. El equipo estableció un enfoque de prueba de concepto que dio como resultado que la microalga duplique su fracción de lípidos del carbono celular.

“Este hito clave en nuestro programa avanzando de biocombustibles confirma nuestra creencia de que las microalgas pueden ser increíblemente productivas como una fuente de energía renovable, con una correspondiente contribución positiva a nuestro ambiente” dijo Vijay Swarup, vicepresidente para investigación y desarrollo en la ExxonMobil Research and Engineering Company.

“Los principales insumos para la producción de algas fototrópicas son la luz solar y el dióxido de carbono, dos recursos que son abundantes, sostenibles y libres” manifestó Oliver Fetzer, Ph. D. director ejecutivo de Synthetic Genomics. “Los descubrimientos realizados a través de nuestra asociación con ExxonMobil demuestra cómo las avanzadas capacidades de ingeniería celular en Synthetic Genomics puede desbloquear la biología para optimizar cómo usamos estos recursos y crear soluciones para muchos de los desafíos de la sostenibilidad de hoy, desde energía renovable a la nutrición y salud humana”.

Un objetivo clave en la colaboración de ambas empresas ha sido aumentar el contenido de lípidos de las algas al mismo tiempo que disminuye el almidón y proteína sin inhibir el crecimiento. Limitar la disponibilidad de nutrientes como el nitrógeno es una forma de aumentar la producción de petróleo en las algas, pero también puede inhibir o incluso detener la fotosíntesis, el crecimiento de las algas y, en última instancia, el volumen de aceite producido.

La capacidad de sostener el crecimiento mientras que se aumenta el contenido de aceite es un avance importante. Las algas tienen otras ventajas sobre los biocombustibles tradicionales debido a que pueden crecer en agua de mar y prosperar en condiciones ambientales severas, por consiguiente limitan el estr´s sobre el abastecimiento de alimentos y agua dulce.

El aceite de las microalgas tiene el potencial de ser procesado en las refinerías convencionales. El aceite de las microalgas también tiene potencial como materia prima para la fabricación de productos químicos.

Referencia:
Imad Ajjawi, John Verruto, Moena Aqui, Leah B Soriaga, Jennifer Coppersmith, Kathleen Kwok, Luke Peach, Elizabeth Orchard, Ryan Kalb, Weidong Xu, Tom J Carlson, Kristie Francis, Katie Konigsfeld, Judit Bartalis, Andrew Schultz, William Lambert, Ariel S Schwartz, Robert Brown & Eric R Moellering. Lipid production in Nannochloropsis gaditana is doubled by decreasing expression of a single transcriptional regulator. Nature Biotechnology (2017) doi:10.1038/nbt.3865
http://www.nature.com/nbt/journal/vaop/ncurrent/full/nbt.3865.html