Por Rich Press*
EEUU.- Para muchas personas, la acuicultura en la costa es algo familiar, por ejemplo las granjas de ostras y mejillones en el estado de Washington o las granjas de salmón en Maine. Pero la acuicultura estadounidense pronto se expandirá a mar abierto. Con las nuevas reglas publicadas por NOAA Fisheriess, las aguas federales (3 a 200 millas) en el Golfo de México será abiertas para la producción sustentable de alimentos de origen acuático.

Michael Rubino es el director de NOAA Fisheries Office of Aquaculture y productor de camarón. Como él lo ve, la acuicultura ha recorrido un largo camino en as últimas dos décadas. Y se trata de ir mucho más allá.

Estas nuevas reglas abren el Golfo de México para la producción acuícola en mar abierto. ¿Por qué esto es importante?

El potencial de la acuicultura en mar abierto es tremendo. En la actualidad, nosotros cultivamos la mayor parte de nuestro alimento en tierra, pero estamos agotando el agua y los terrenos arables, así que la pregunta que surge es: ¿Cómo hacemos para producir el alimento que el mundo necesitará en el futuro? La acuicultura es parte de la solución, y EEUU está en una posición única. Cada nación costera controla las actividades económicas en una zona que alcanza las 200 millas desde la costa, y la Zona Económica Exclusiva de EEUU es la mas grande del mundo con 4.4 millones de millas cuadradas.

Crecí mirando a Jacques Cousteau en la televisión y él hablaba sobre como necesitamos aprender a cultivar los océanos en la misma forma que aprendimos a cultivar en tierra. Pienso que esto días debemos agregar que necesitamos aprender a cultivar sustentablemente, y es lo que estamos haciendo en NOAA. Estamos trabajando con la comunidad acuícola sobre el cultivo sustentable en el océano, y estas reglas son un gran paso en esa dirección.

Hablo sobre satisfacer la demanda por alimento, más del 90% de los alimentos de origen acuático consumidos en EEUU es importado. ¿Estas reglas ayudarán a reducir nuestra dependencia en las importaciones de los alimentos de origen acuático?

Si. En el futuro las granjas estadounidenses serán una fuente de alimentos de origen acuático cultivados localmente, que estarán disponibles para los consumidores. Y esto es un plus. Ahora, si tu vas a un supermercado o restaurante en EEUU, la mayor parte de camarón, salmón y ostras provienen de cultivo, y la mayor parte es importado. Los consumidores y empresarios de EEUU se han beneficiado de tener un abastecimiento constante durante todo el año de alimentos de origen acuático importados, pero lo que falta es el componente local. Lo local en términos de abastecimiento de alimentos de origen acuático, o empleos para nuestras comunidades costeras, y también empleo en las agricultura de donde provienen los alimentos (insumos) y equipamiento que están destinados para la acuicultura. Mediante la importación de alimentos de origen acuático, nosotros básicamente exportamos esos empleos. Si producimos una mayor parte de nuestros alimentos de origen acuático domésticamente, completaremos nuestra pesquería de captura, mantendremos los empleos para nuestras comunidades, y se mantendrá vivas nuestras fuentes de trabajo.

Una de las misiones de NOAA Fisheries es promover la pesquería sostenible. ¿Qué significa producir más alimentos de origen acuático localmente en términos de sustentabilidad?

Los alimentos de origen acuático, ya sean silvestre o de cultivo, se producen bajo estrictas leyes y regulaciones que protegen el ambiente y aseguran la sustentabilidad de nuestras pesquerías. Así que producir más de nuestros alimentos de origen acuático aquí en EEUU hará que los consumidores tomen elecciones más sostenibles.

Algunas personas están preocupadas sobre la contaminación potencial de los hábitats del océano y los efectos sobre las poblaciones silvestres de peces. ¿Qué incluyen estas reglas para abordar estos problemas?

Esta es una gran pregunta debido a que cualquier actividad humana se puede hacer bien o mal. En acuicultura hemos aprendido bastante en los últimos 20 años sobre como hacer las cosas bien. Tengo el privilegio de haber visitado a piscicultores en todo en país, y en Maine, por ejemplo, el cultivo de salmón esta renaciendo en parte debido a las prácticas responsables que ellos han desarrollado. Sus ubicaciones son sitios apropiados en términos de calidad de agua, sus piensos son eficientes debido a que no se hunden hasta el fondo, ellos vacunan a los peces en vez de usar antibióticos, pocos peces han escapado en los últimos años, y ellos dejan descansar los lugares para permitir que el fondo se recupere. Así que hemos hecho grandes avances en términos de la crianza ambientalmente amigable de los alimentos de origen acuático.

Las reglas del Golfo de México se basa en lo que hemos aprendido durante décadas sobre la producción de alimentos de origen acuático de una forma responsable y sustentable. Esto incuye un conjunto completo de regulaciones ambientales que serán ejecutados por la NOAA Fisheries, la Environmental Protection Agency (EPA), y otros. Aquellas regulaciones requieren que la calidad de agua se mantenga, que las especies en peligro de extinción sean protegidas, y que sólo especies nativas sean cultivadas. Y los permisos que requieren los operadores para monitorear, informar y abordar cualquier impacto negativo.

Usted esta trabajando en acuicultura desde hace mucho tiempo, en NOAA y como productor de camarón, por lo que tiene una visión del desarrollo de la acuicultura. ¿Usted puede imaginar como será la acuicultura en 20 años en este país?

Es difícil de decir, pero una forma de responder es mirar los que esta pasando ahora. En enero pasado, un grupo de nosotros de NOAA Fisheries participó en la Northeast Aquaculture Conference en Portland, Maine. Esto se realizó en medio de una tormenta de nieve, y todavía había 600 personas en el auditorio, todos con ganas de practicar la acuicultura. Pero lo más sorprendente, cuando mirábamos el auditorio, nos dimos cuenta que la mitad de las personas son menores a los 40 años, y muchos de ellos son los hijos e hijas de pescadores. Ellos no quieren trabajar en un cubículo o un banco. Ellos quieren quedarse en el agua. Ellos conocen de barcos, ellos conocen de equipamiento, ellos conocer mercados y se están volviendo acuicultores de ostras, macroalgas y peces.

Eso es un desarrollo emocionantes que pienso vamos a ver más en el futuro. El gobierno tiene un rol importante que desempeñar en la investigación científica y la protección ambiental, pero al final son las personas como las que conocí en la conferencia las que van a hacer que esto suceda. Estamos preparando el escenario.

Mayor información sobre la acuicultura en mar abierto en EEUU aquí. 

*NOAA Fisheries Science writer